La guerra de los escritorios linux

Linus Torvalds, el creador del kernel de linux, a menudo dice que en general se siente satisfecho con los logros que se han conseguido con linux, excepto en el escritorio. Linux está presente en muchos aparatos de consumo, en los móviles y tablets transformado en Android, en los servidores, pero su presencia es casi ridícula en los ordenadores personales. El escritorio es un conjunto de programas cuya misión es facilitar el uso del ordenador y darle un aspecto vistoso, y escritorios en linux no faltan, quizás hay demasiados, y además como se pueden personalizar hasta límites insospechados, integrar funciones en forma de plugins o programas especializados y cambiar el gestor de ventanas (el aspecto y comportamiento de los bordes de las ventanas), al final los usuarios se pueden perder y hasta los neófitos llegar a creer que, más allá de las distintas distribuciones, hay muchos linux distintos, cuando no es así.

Gnome 2
Gnome 2

Linux fue desde el principio un sistema operativo con multitarea real, multiusuario, multiplataforma, estable y seguro, pero tuvo que evolucionar bastante para que pudiera ser usado por usuarios no expertos, siendo el escritorio una de las partes donde más se ha notado el cambio. Los escritorios linux han ido evolucionado sin pausa, lo que comenzó como un entorno gráfico espartano llegó a convertirse en un sustituto de la línea de comandos o el terminal modo texto con el que tradicionalmente se asociaba a linux (y que todavía hoy puede ser utilizado, sobre todo en servidores de empresas). En linux competían dos escritorios, Gnome y KDE, por hacerse con el favoritismo de los usuarios y para ser el escritorio por defecto elegido por las distribuciones linux, también existían varios escritorios más que destacaban por consumir menos recursos (Xfce, Openbox, Enlightenment, Fluxbox, LDXE, etc.). Aunque siempre había algún que otro problema o bug en alguna de las versiones de los escritorios que incluía cada distribución, Gnome 2 y KDE 3.5 llegaron a ser estables como una roca y con numerosos buenos programas añadidos. La elección de uno u otro era cuestión de gustos, quizás Gnome era más sencillo y estético mientras que KDE destacaba por parecerse más a Windows y por su gran cantidad de opciones de configuración, aunque detrás de las herramientas de desarrollo de KDE está una empresa (primero Trolltech, luego Nokia y actualmente Digia) y por esto la comunidad de software libre prefería Gnome.

Tema Baghira en KDE 3
Tema Baghira en KDE 3

Siempre ha habido, y hay, temas de escritorio (y distribuciones enteras) que tratan de imitar a OS X, o a Windows, pero había un paquete para instalar opcionalmente, el decorador de ventanas y tema Baghira, llevando a KDE 3.5 a otro nivel, llegando a superar a Gnome 2 donde más flojeaba. Poco después, en la mayoría de ordenadores con controladores 3D estables, a los escritorios linux se les podía instalar el paquete compiz, un conjunto de efectos especiales (ventanas gelatinosas, escritorios en un cubo 3D, ventanas transformables, lupa, zoom, etc.) que convertían cada acción del usuario en el escritorio en un espectáculo visual, y convertían en útiles a los ratones con muchos botones… y sin apenas consumir recursos del ordenador. Junto a compiz estaba Emerald, un decorador de ventanas con efectos y transparencias. Aunque, como siempre, quedaban detalles por pulir, parecía que linux para ordenadores personales había llegado a la excelencia, incluso a muchos nos parecía muy superior a MacOS y a Windows (en los años que salieron Windows Vista y Windows 7), y ya sería cuestión de tiempo el uso masivo de linux.

Unity
Unity

Pero no ocurrió ningún cambio significativo en el porcentaje de uso de linux en ordenadores personales, aparte se sucedieron varios cambios que supusieron una involución. Con el constante aumento de uso de tablets y móviles inteligentes las empresas optaron por la convergencia de dispositivos, un mismo sistema operativo para todo, y que los programadores pudieran desarrollar un único programa que se pudiera ejecutar en cualquier dispositivo con ese sistema operativo o en un sólo dispositivo convertible en móvil, tablet y ordenador. Para esto era necesario rediseñar el escritorio de los ordenadores, hacerlo compatible con pantallas táctiles y cambiar la forma con que los usuarios efectúan acciones. En la práctica todavía nadie ha terminado de conseguir la aprobación total de los usuarios, el problema es que, sobre todo a nivel de usabilidad y complejidad de funciones, lo que funciona bien en el móvil no lo hace igual en el PC y viceversa. Microsoft sacó Windows 8, le incorporó dos escritorios, uno tradicional y otro diseñado para tablets que no tuvo muy buena acogida, ahora con Windows 10 ha retocado algunos aspectos y está echando el resto para que se use masivamente. Apple está optando más por la intercomunicación de los distintos dispositivos, lo que sería el camino fácil para la convergencia, eso sí todos los cacharros tienen que ser Apple. Google es el número uno en servicios online, Android está consolidado en móviles y tablets, le falta introducirse en los ordenadores personales a través de sus portátiles Chromebook. El objetivo empresarial con la convergencia es el de obligar a los usuarios a comprar todos sus cacharros tecnológicos y usar todos los servicios online de una misma empresa. En linux también se optó por el mismo camino, primero Ubuntu, la distribución más conocida, desarrolló e incorporó por defecto su escritorio Unity, que también fue muy criticado, para preparar a los usuarios en el uso de Ubuntu en el PC, móvil, tablet, televisor, etc. Aunque Ubuntu linux esté poniendo un gran empeño en la convergencia para competir con los grandes sus posibilidades seguramente estén muy lejos de las de Microsoft, Apple y Google.

Chrome OS
Chrome OS

Otro enfoque es el de hacer del navegador un escritorio con linux como base, como Google con Chrome OS en sus Chromebook, o en el software libre Firefox ha tratado de sacar adelante su sistema operativo Firefox OS para móviles sin mucho éxito por la falta de aplicaciones. Otras iniciativas permiten ejecutar a través del navegador (el del ordenador, tablet, móvil, etc.) un escritorio completo alojado en un servidor que guarda nuestros datos online, aunque no han tenido gran repercusión.

Los escritorios clásicos de linux también debían evolucionar, además de por la convergencia de dispositivos que no deja de ser algo práctico al margen de las cuestiones lucrativas, para integrar nuevas tecnologías y depurar el código anterior. La empresa que proporciona las herramientas a los programadores de KDE cambió a la versión 4 y supuso el desastroso KDE 4 o Plasma 4, un escritorio muy bonito pero lleno de bugs, pesado y con menos opciones que los ya conocidos programas KDE 3.5. Desde entonces KDE no levanta cabeza y las grandes distribuciones linux que usaban KDE cambiaron a Gnome. En la actualidad KDE ha lanzado el escritorio Plasma versión 5 y está desarrollándo el sistema operativo Plasma Mobile para móviles. Más tarde, también Gnome ha hecho un gran cambio con la salida de Gnome 3 o Gnome Shell, también con malas críticas sobre todo al principio cuando no tenía muchas opciones de configuración.

Plasma 4 más Gkrellm con un tema oscuro
Plasma 4 más Gkrellm con un tema oscuro

Las versiones anteriores de Gnome y KDE llegaron a ser muy estables y tenían numerosos programas y miniaplicaciones (plugins o applets), algunos no están o no funcionan bien en las nuevas versiones. Aparte de esto, los programadores achacan los errores de las nuevas versiones de los escritorios a los controladores de muchas tarjetas, ya que no todos son precisamente estables en linux en modo 3D y tanto Gnome 3 como Plasma utilizan por defecto la aceleración hardware de la tarjeta gráfica. Todo esto ha traído como consecuencia la migración de usuarios al escritorio Xfce, por ser más compatible con lo anterior, y el mantenimiento de repositorios de paquetes con las versiones anteriores de los escritorios, de KDE 3.5 (llamado Trinity) y de Gnome 2 (llamado MATE). También el escritorio Cinnamon es una variación de Gnome 3 más al gusto de los usuarios y con algunos efectos de escritorio, ya que compiz no se puede instalar en Gnome 3.

Otro gran cambio que se está produciendo en los escritorios linux es la adopción del protocolo Wayland para sustituir a Sistema de Ventanas X, utilizado hasta ahora por todos los escritorios para comunicarse con la tarjeta gráfica, esto proporcionará más rapidez y eficiencia, y facilita la convergencia. Hasta que Wayland se imponga, o Mir en el caso de Ubuntu, los escritorios linux tendrán un periodo de transición ya que hasta las aplicaciones deben adaptarse para Wayland. Las últimas versiones de Gnome y KDE Plasma ya tienen una opción para cambiar entre X y Wayland, los programas que funcionen con X lo harán con un modo de compatibilidad llamado XWayland.

Looking Glass
Looking Glass

Por lo que se puede leer en artículos de internet y lo que se sigue comentando por parte de los usuarios en la actualidad se podría decir que ha habido una competición que se remonta en la historia de los escritorios linux, e incluso faltan por mencionar muchos escritorios como por ejemplo Twin (un escritorio y gestor de ventanas en modo texto) o Looking Glass (abandonado escritorio 3D programado en Java y creado por Sun). Pero es una competencia aparentemente inútil, cara al usuario final un escritorio no es mucho más que una piel para linux, es decir, salvo pocas excepciones como algunas de las miniaplicaciones propias de cada escritorio, se puede usar cualquier programa linux en cualquier escritorio linux, lo único es que se verá con un aspecto distinto al resto de programas. Además, nada impide instalar varios escritorios a la vez, pudiendo elegir entre uno u otro en la pantalla de inicio al arrancar el ordenador y ,salvo excepciones en determinadas distribuciones y escritorios, con todos los programas conservando sus datos y configuraciones. Las distribuciones linux que llevan también detrás el nombre de un escritorio sólo instalan ese escritorio pero luego el usuario puede instalar otros escritorios cuando quiera desde los repositorios de la distribución. Por ejemplo, se pueden usar los administradores de archivos o los reproductores multimedia de KDE en Gnome, los de Gnome en KDE, ejecutar programas Gnome y KDE en Xfce, también se pueden mezclar programas Trinity (KDE 3.5) con los de Plasma (KDE 4), incluso las miniaplicaciones de un escritorio pueden funcionar en otros escritorios.

Los únicos problemas de mezclar programas para distintos escritorios son un mayor consumo de memoria y disco duro ya que el ordenador tiene que cargar las librerías comunes de los programas escritos para cada escritorio, dependiendo de las combinaciones distribución-escritorio pueden cargarse servicios en segundo plano innecesarios y ocurrir desajustes por la ejecución automática de aplicaciones de otro escritorio, y también se pierde armonía estética al ejecutar programas de distintos temas o distintos colores, aunque se puede arreglar un poco usando temas parecidos para los programas de cada escritorio. En general todo es solucionable manipulando configuraciones, aparte de que linux es muy eficiente, en un ordenador normal podemos tener un escritorio base, por ejemplo Xfce, con el administrador de archivos de otro, por ejemplo Konqueror, mezclar miniaplicaciones de otro, como los de Gnome, programas de monitoreo independientes como el veterano Gkrellm, los efectos compiz, el decorador de ventanas emerald, etc., todo a la vez sin notar ningún efecto negativo en el ordenador.

La conclusión es que la variedad de escritorios y el poder personalizar libremente el entorno de trabajo de nuestro ordenador es una clara ventaja para los usuarios, pero el gran desconocimiento sobre linux lo convierte en otra desventaja con la que linux debe lidiar. En cuanto a la moda por la convergencia, actualmente parece como el refrán “quien mucho abarca poco aprieta”, aunque las grandes empresas se han empeñado en ello y terminarán ganándose a los usuarios, aunque sea con calzador.

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